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La llegada de Cristóbal Colón a América, el 12 de octubre de 1492, inició un proceso que tuvo como resultado la fusión e intercambio de ideas, culturas y pueblos. Entre 1492 y 1504, realizó cuatro expediciones que abrieron el camino para que en 1506 Hernán Cortés iniciara su labor de conquista de las “nuevas tierras”.

En el primero de estos viajes, se embarcó, el 3 de agosto de 1492, buscando llegar al extremo oriental de Asia, con el objetivo de encontrar la ruta hacia esas tierras y comerciar con sus productos. Este primer viaje, que fue de exploración, cumplió su cometido el 12 de octubre, al ser vista a lo lejos tierra, pensando que eran las Indias. y, tres días después, reanudaron el viaje en dirección sur para buscar la isla de Cipanga, actual Japón. El veintiocho de octubre, las tres naves (la Niña, la Pinta y la santa María), llegaron a la costa septentrional de Cuba, isla a la que Colón le puso el nombre de Juana. En la actual isla de Haití, construyó el fuerte Navidad con los restos de la nave santa María, que había encallado con un banco de arena. En él, dejó a treinta y nueve hombres que no podían ser transportados en la Niña, la única nave que le quedaba, debido a que Martín Alonso Pinzón y su tripulación de la Pinta había desertado y no se tenía conocimiento de su paradero. Días después, con Pinzón y la carabela de regreso, inició su regreso a la península ibérica. El 16 de marzo de 1493, llegó al puerto de Palos, iniciando una nueva historia para los americanos.
En el segundo viaje, Colón partió de Cádiz el 24 de septiembre de 1493 y desembarcó en el actual Puerto Rico. Este viaje tuvo como finalidad explorar, colonizar y predicar la fe católica en los territorios descubiertos en el primer viaje, además de rescatar a los españoles que se encontraban en el fuerte Navidad. Para llevar a cabo esta tarea, ocupó diecisiete naves en los que transportó ochocientos soldados, aparte de religiosos, campesinos y profesionales de distintos oficios. En La Española, hoy Haití, fundó la primera colonia, llamándola La Isabela, en honor a la reina. Continuó la exploración por las islas y el diez de marzo de 1496 regresó con doscientos veinte hombres que no deseaban continuar en América, llegando al puerto de Cádiz el once de junio.

Comenzó el 30 de mayo de 1498. Cristóbal Colón partió del puerto Sanlúcar de Barrameda y llegó el 31 de julio a la isla de Trinidad, frente a las costas de la actual Venezuela, donde nació la primera ciudad fundada por los españoles en continente americano: Nueva Cádiz.
Se dirigió al norte para llegar a La Isabela, donde se encontró con que indios y algunos españoles se habían sublevado contra Bartolomé Colón, su hermano, que había quedado al mando. Cristóbal Colón consiguió sofocar la rebelión y ajustició a los rebeldes. Al tener conocimiento de esto, los reyes enviaron al visitador Francisco de Bobadilla hacia la Española, quien apresó a los hermanos Colón y los envió de vuelta a España y ante los reyes, quienes le suprimieron todo privilegio y le prohibieron gobernar colonia alguna de españoles e indios.

Para resarcir su nombre, y con el último resto de prestigio y dinero, Colón organizó el cuarto viaje, entre 1502 y 1504, con la condición de que bajo ningún concepto podría regresar a la isla La Española para evitar posibles problemas. En esta ocasión exploró las costas de las actuales Honduras (donde tuvo contacto con grupos mayas), Nicaragua, Costa Rica y Panamá. En abril de 1503, al dirigirse al sur, dos de sus naves naufragaron en las costas de Jamaica, siendo rescatado de la isla de Santo Domingo por el gobernador de La Española, Nicolás de Ovando, el 28 de junio de 1504. Regresó a España el 7 de noviembre, enfermo y con la idea de que había llegado a las islas de las Indias.

En la actualidad, no conmemoramos el “descubrimiento” del “Nuevo mundo”, sino el encuentro de personas de diversos orígenes, de diferentes grupos, que iniciaron una sociedad nueva, de la que somos resultado.


Norma Elena Rodríguez Hernández
Investigadora del MNI-INAH